I slutet av mars sågs ett hårdhänt regeringssvar och massgripanden vid en serie protestmöten i Vitryssland. Keir Giles tittar närmare på vad som har pågått.

Den 25 mars är årsdagen för en kortlivad oberoende vitryska stat 1918, och traditionellt sett en dag för demonstrationer organiserade av oppositionsgrupper. I år följde det också på en rad mindre protester om en kontroversiell ny lag som straffar så kallade "sociala parasiter" som inte arbetar ett visst antal dagar varje år. Demonstrationer var tillåtna i ett antal provinsstäder, men inte i huvudstaden.

Responsen från myndigheterna var bestämd, men inte dramatisk med lokala mått mätt. Drygt 700 personer greps, varav de flesta släpptes samma dag antingen utan åtal eller i väntan på rättegång. Följande dag gjordes fler arresteringar vid demonstrationer till stöd för de som greps dagen innan. Vissa demonstranter – och tydligen ett antal åskådare som befann sig på fel plats vid fel tidpunkt – har fått höga böter eller korta fängelsestraff. En brittisk fotojournalist bland de fångar rapporterade om fysisk misshandel av polisen.

Men detta svar kan ha varit tillräckligt för att beröva Ryssland alla omedelbara ursäkter för att blanda sig, genom att visa att president Alyaksandr Lukasjenka och hans säkerhetsstyrkor har situationen väl i hand.

Hur är Ryssland inblandat?

Vitryssland har försökt bygga band med väst och minska sitt beroende av Ryssland. För Moskva har detta obekväma ekon av situationen i Ukraina i början av 2014, när hotet om att "förlora" Ukraina till väst utlöste en rysk militär intervention. När relationerna mellan de två länderna försämrats har Ryssland tagit ett antal ovänliga steg, inklusive att återuppbygga gränskontrollerna med Vitryssland (utlänningar från ett antal länder inklusive Storbritannien är nu förbjudna att överhuvudtaget korsa gränsen på väg). Och särskilt relevant för förra veckans protester har ryska statliga medier nyligen varnat för en möjlig "färgrevolution", eller regimskifte, genom folklig oro i Vitryssland.

Vad stod på spel?

Annons

Efter Ukraina ses möjligheten av ytterligare en färgrevolution nära hemmet allmänt som en trolig utlösande faktor för ytterligare en rysk militär intervention.

Den rysk-vitryska militärövningen Zapad äger rum vart fjärde år, och tidigare scenarier har nära liknat praxis för konflikter med Nato, inklusive på Vitrysslands territorium och inklusive användning av "färgrevolutioner" som utlösande faktor för konflikt. I år kommer delar av Rysslands 1st Guards Tank Army att flytta in i Vitryssland i ett tidigt skede av övningen, och andra stora ryska enheter till den vitryska gränsen. Men specifika aspekter av årets förberedelser har oroat analytiker i Vitryssland, som tror att de militära rörelserna kan lägga grunden för att Ryssland vidtar åtgärder mot Vitryssland.

Det som kan ha orsakat ytterligare oro under förra veckans demonstrationer är att delar av Rysslands 98:e Airborne Assault Division redan vid den tidpunkten anlände till östra Vitryssland för en separat gemensam övning.

Kanske som ett resultat av detta försöker Vitryssland göra Zapad 2017 så öppet och transparent som möjligt, bland annat genom att bjuda in observatörer från Nato. Denna öppenhet, utöver andra förbättrade direktkontakter mellan Vitryssland och västerländska nationer, Nato och EU, kommer att vara särskilt ovälkommen för Ryssland.

Hur har västvärlden reagerat?

Både EU och Nato är begränsade i hur långt de kan svara på vitryska tillrop. EU tenderar att se Vitryssland genom prisman av kränkningar av de mänskliga rättigheterna, och de senaste bilderna av fängslade demonstranter kommer inte att ha hjälpt Minsks sak. Samtidigt i Nato fortsätter Turkiet att blockera arbete med "partnernationer" inklusive Vitryssland - bekvämt för Ryssland.

De bilaterala relationerna är också komplicerade. Gränsöverskridande samtal med Litauen, som hade utvecklats väl, har spårat ur av kontroverser om att Vitryssland skulle bygga ett kärnkraftverk vid den litauiska gränsen bara 50 kilometer från huvudstaden Vilnius. Men relationerna med andra Nato-länder går snabbt framåt. Försvarsattachéer från USA och Storbritannien har ackrediterats efter lång frånvaro, och ett ramavtal om försvarssamarbete med Storbritannien planeras att undertecknas inom en snar framtid för att matcha ett som redan undertecknats med USA. Även detta riskerar att utlösa en bestämd rysk reaktion.

Vad händer härnäst?

President Lukasjenkas position är inte lätt. Att upprätthålla en viss grad av rörelsefrihet för sitt land genom att försöka minska beroendet av Ryssland och bygga band med väst löper ständig risk för en skadlig rysk reaktion. En hårdhänt reaktion på mars demonstrationer kan ha köpt mer tid genom att avvärja ryska anklagelser om farlig instabilitet, men till priset av en motreaktion från EU som satte tillbaka Vitrysslands uppsökande ansträngningar. I vilket fall som helst kommer Vitryssland fortfarande förr eller senare att ställas inför ett avgörande val mellan öst och väst; och särskilt EU och Nato måste vara helt förberedda för det ögonblicket.