Makar till holländska stridspiloter utplacerade i de baltiska staterna ska ha fått trakasserande telefonsamtal från uppringare med ryska accenter. Detta borde inte komma som någon överraskning, men den uppenbara återhållsamheten att publicera dessa incidenter är oförklarlig.
Senior Consulting Fellow, Ryssland och Eurasien-programmet, Chatham House
Firande i mars som markerar Polens 20 år som NATO-medlem. Foto: Getty Images.

Celebrations in March marking Poland’s 20 years as a NATO member. Photo: Getty Images.
Under Natos program för "förbättrad närvaro framåt" ansluter sig ytterligare små kontingenter från andra NATO-allierade till värdnationens trupper i Polen och de baltiska staterna för att stärka avskräckningen mot all ytterligare rysk militär äventyrlighet.

Dessa kontingenter har oundvikligen blivit måltavlor för illvilliga ryska informationsaktiviteter. Men det har också deras samhällen och familjer hemma.

I den ryska synen på informationskrigföring finns det inga frontlinjer och bakre områden, och inga icke-stridande. Enligt Rysslands generalstabschef, general Valeriy Gerasimov, är ett nyckeldrag i modern krigföring inom informationsområdet "samtidiga effekter till hela djupet av fiendens territorium".

Senaste incidenter i Nederländerna bekräfta att motståndare har samlat in information om familjer och hem till individer som är utplacerade i de baltiska staterna i syfte att leverera mycket personlig desinformation eller hot.

NATO-studie om rysk informationskrigföring publicerades 2016 drog slutsatsen att "det är inte bara Natos militärer som kommer att vara målen; men deras familjer, deras samhällen, deras samhällen och deras hemländer, oavsett hur säkert långt borta från Ryssland de för närvarande anser sig vara'. Men i det här fallet, som i andra, har det inte funnits någon officiell kommentar från nationella eller NATO-myndigheter om omfattningen av den fientliga ryska kampanjen.

Samtalen till familjerna till holländska F-16-piloter rapporteras ha börjat efter att piloter själva ringt hem från de baltiska staterna med sina egna mobiltelefoner. Detaljerad vägledning om användning av sociala medier och att undvika att presentera sårbarheter genom indiskret inlägg bör vara normen för Natos servicepersonal såväl som deras närmaste familjer.

Men dessutom, även att ta med smartphones och andra anslutna enheter inom räckhåll för ryska avlyssningsverktyg inbjuder till fientlig intervention. Som ett resultat av detta förbjuds trupper från flera nationer att överhuvudtaget ta sina egna telefoner på "förbättrad närvaro framåt". De som rapporterar en rad obehagliga konsekvenser som indikerar uppenbar rysk störning av innehållet på sina telefoner. Fler hemliga attacker på deras enheter kan under tiden gå obemärkt förbi.

Annons

rysk praxis

Återigen, detta är helt förväntat: specifika ryska system utformade för att avlyssna, störa eller förfalska civil mobiltelefonkommunikation har varit i utbredd användning i Ukraina och Syrien, såväl som över de baltiska staternas gränser.

Och Ryssland använder den information som samlats in. Försök att demoralisera ukrainska fronttrupper via deras telefoner har inkluderat personliga referenser till deras familjer och barn. Kampanjer har observerats rikta in sig på Natos militära personal direkt via LinkedIn, samt rikta in sig på militära makar genom onlinetrakasserier, hot och riktade cyberattacker.

Innebörden har varit klar under en tid: att inte bara servicepersonal som är utplacerad i länder som gränsar till Ryssland, utan även deras kopplingar till sina hemländer bör betraktas som mål.

Natos styrkor borde vid det här laget träna och träna med antagandet att de inte bara kommer att utsättas för elektroniska attacker och cyberattacker, utan även individuella och personliga informationsattacker, inklusive utnyttjande av personuppgifter som samlats in från alla anslutna enheter som förs in i ett operativt område.

Den mycket personliga effekten av fientliga ryska intressen illustreras av incidenter som ogrundade anklagelser om barnvåldtäkt i ryskstödd media mot specifika namngivna amerikanska arméofficerare som besöker Ukraina. Den potentiella effekten av ingripanden som denna inte bara på militära enheter utan också på familjer och samhällen i hemmet är omedelbar och uppenbar.

Effekten kan vara mest uttalad när man riktar in sig på flygbesättning, som i fallet i Nederländerna. Trots all avancerad kapacitet hos Natos stridsflygplan förblir piloterna mänskliga, och i likhet med annan militär personal, mottagliga för mänskliga sårbarheter.

Det relativt lilla antalet utbildade snabba jetpiloter i de mindre Nato-länderna måste göra dem till ett särskilt högt värdefullt mål för inblandning av motståndares underrättelsetjänster. Detta behöver inte ens vara riktat mot dem för spionage i traditionell stil; allt som hindrar dem från att göra sitt jobb effektivt i ett kritiskt ögonblick, vare sig det är ingripanden mot dem själva eller deras hem eller familjer, skulle representera en hög avkastning på investeringen för motståndaren.

Dessutom har Ryssland praktiserat förmågan att skicka meddelanden till riktade individer i stor skala, med information som för dem verkar komma från en pålitlig källa, antingen via SMS, sociala medier eller e-post.

När denna förmåga först blev uppenbar var oron att potentialen att så förvirring kunde vara en kritisk invalidiserande faktor för frontlinjestater under de avgörande och avgörande första timmarna som kan avgöra en konflikt med Ryssland. De mest utsatta länderna har vidtagit åtgärder för att mildra denna sårbarhet, men detta beror delvis på att de inte bara har väpnade styrkor utan också en civilbefolkning som är välinformerad om det potentiella hotet.

Ingen kommentar

Ändå har den nederländska militära underrättelsetjänsten avböjt att kommentera rapporter i media om trakasserier av piloternas familjer. Detta passar mönstret av tystnad om rysk aktivitet från både alliansen och dess enskilda medlemsländer.

Resultatet är att information om fall av rysk hot mot servicepersonal och deras familjer förblir fragmentarisk och anekdotisk. Situationen är liknande med incidenter till sjöss och i luften, där den begränsade information som är tillgänglig för allmänheten om rysk verksamhet leder till en förvrängd – och potentiellt alldeles för godartad – bild av vad Ryssland övar på och hur. Som med olyckan som involverar den ryske försvarsministern Sergey Shoygus flygplan och ett spanskt stridsflygplan denna vecka, tillåter Natos återhållsamhet Moskva att driva sin berättelse om oskyldiga offer oemotsagd framåt.

Det finns ett stort allmänintresse av att denna information blir mer allmänt tillgänglig, för att bättre informera inte bara den servicepersonal och familjer som är mest omedelbart utsatta för risker, utan även allmänheten, så att de bättre kan bedöma den verkliga nivån av fientlighet som är involverad i det dagliga samspelet med Ryssland. Nato och nationella regeringar kan ha ett tydligt skäl för att förbli tyst; men för närvarande förblir den motiveringen outtalad.